Pre-K could be the achievement boost black DISD students need

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One of the vexing problems Dallas ISD continues to struggle with is African-American students lagging behind their white counterparts.

The achievement gap for these students has been persistent, as high as a 30-point deficit in reading and math for fifth- and eighth-graders on the 2016 STAAR tests.

That’s unacceptable.

The district needs to put some extra effort toward shrinking this gulf — and it can start by getting more of these kids in pre-K so they don’t start school behind in the first place.

Structured early-childhood learning is key, given that an estimated 90 percent of brain development occurs before age 5.

Kids in quality pre-K programs boost their chances of being ready for kindergarten, and they have more potential for success throughout their academic careers. And though DISD topped the 11,000 pre-K enrollment mark this year, hundreds of eligible 3- and 4-year-olds are not being served.

Black students make up about a quarter of the district’s pre-K program, but half of the total who attend classes outside DISD buildings, through partnerships with child care centers.

That has sent a signal to Derek Little, DISD’s assistant superintendent for early learning: The district has to do a better job of selling more African-American parents on the value of pre-K.

He’s found that many are more comfortable keeping their young children in informal home day care environments. Too often, they don’t see a place for their children in the district’s program, feeling as if they are geared more heavily toward Hispanics, which make up the majority of DISD students.

That has to change. These kids start school at a disadvantage if they’re not in a high-quality program. And they need more experienced teachers to keep them on track.

The district is doing a lot of things right. It’ll start its pre-K outreach tour on March 24, when educators take to the streets, knocking on doors. They’ll focus on southern Dallas neighborhoods with high numbers of eligible students and plenty of open seats.

What’s more, it’ll make its annual weeklong enrollment push with surrounding counties April 3-7. New this year: The district smartly decided to have families sign up at their familiar school campuses instead of the central office.

And there’s hope that the district’s new policy banning suspensions for minor offenses for young students will attract more black parents. Reports showed that minority children — African-American boys, in particular — are suspended at significantly higher rates than other students.

We urge trustees and council members who represent many of the city’s black residents to help rally support for pre-K. Trustees Lew Blackburn, Joyce Foreman and Bernadette Nutall and council members Erik Wilson, Casey Thomas, Tiffinni Young and Carolyn King Arnold: Let’s hear you sing the program’s praises in your community meetings.

Your youngest citizens deserve their best chance possible to compete.

This story originally appeared 3/9/2017 in The Dallas Morning News.

Resolución: Dallas ISD protegerá a estudiantes sin importar su estatus migratorio

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DALLAS — El pasado jueves, los integrantes de la Junta Escolar del Distrito Escolar Independiente de Dallas aprobaron por unanimidad (9-0) una resolución encaminada a proteger y acoger a los estudiantes en todas sus escuelas, independientemente de su estatus migratorio u otras condiciones que los hiciera sentir vulnerables, como su identidad de género, raza u orientación sexual.

“Lo que establece esta resolución es que los estudiantes y sus familias entiendan que nuestras escuelas están seguras, pueden venir sin preocuparse que ‘la inmigración’ esté adentro de las escuelas, para que estudien, puedan ir al colegio y lograr éxito”, explicó al final de la votación Jaime Reséndez, integrante de la Junta Escolar del Dallas ISD, quien promovió la proclama.

Diversos miembros de la comunidad acudieron el jueves a la reunión de la Junta Escolar a expresar sus preocupaciones respecto a los temores de sus hijos, familiares y conocidos por el endurecimiento de las políticas de inmigración del nuevo gobierno federal.

La maestra Erika Machuca en su testimonio antes de la votación recordó cómo uno de sus alumnos le dijo después de los resultados de las elecciones de noviembre que carecía de documentos y temía ser deportado.

Pamela Curry habló acerca del sufrimiento de estudiantes transgénero y pidió que fueran protegidos.

Genoveva Castellanos, integrante del grupo de activistas Texas Organizing Project describió la angustia que vive al pensar en quién podrá cuidar de su nieto, quien nació con una discapacidad física, si ella y otros adultos de la familia son removidos del país por ser indocumentados.

SEGURIDAD O EDUCACIÓN
Esther Arriaga consideró que “es ridículo que lo estudiantes tengan miedo de ir a la escuela y que tengan que escoger entre seguridad y educación”.

La resolución indica que el Distrito se compromete a garantizar un ambiente escolar que facilite la seguridad física y el bienestar emocional de todo estudiante, tomando en cuenta que ha aumentado el número de casos en que alumnos del Dallas ISD han mostrado ansiedad y temor de que ellos o sus familias puedan ser deportadas.

El documento señala también que, bajo la ley federal y estatal, el Distrito Escolar Independiente de Dallas no tiene la autoridad ni responsabilidad en determinar el estatus migratorio de los estudiantes o sus familias, o de hacer cumplir las leyes federales de inmigración.

La resolución aprobada establece que:

CONSIDERANDO QUE, la Junta Escolar del Distrito Escolar Independiente de Dallas acepta la diversidad de nuestros estudiantes y familias y los ricos valores culturales y de lenguaje que aportan a nuestro distrito y firmemente apoya y fomenta la participación de todos los padres y familias en nuestras escuelas; y

CONSIDERANDO QUE, la Junta Escolar del Distrito Escolar Independiente de Dallas está comprometida a cumplir con la ley y proporcionar una educación de calidad a todo estudiante, sin importar su situación migratoria, etnicidad, origen nacional, lenguaje, raza, religión, orientación sexual, género, identidad de género, discapacidad, o nivel socioeconómico; y

CONSIDERANDO QUE, el Distrito Escolar Independiente de Dallas está comprometido a proporcionar un ambiente educativo que haga posible la seguridad física y el bienestar emocional de todo estudiante; y

CONSIDERANDO QUE, el Distrito Escolar Independiente de Dallas ha adoptado políticas que prohíben la discriminación, incluyendo el acoso, en contra de cualquier estudiante por cualquier otra razón protegida por la ley que crea un ambiente educativo intimidante, amenazante, hostil u ofensivo. (FFH (LOCAL); y

CONSIDERANDO QUE, el Distrito Escolar Independiente de Dallas reconoce que es necesario un ambiente seguro y civilizado para que los estudiantes aprendan y logren altos niveles académicos y para promover relaciones humanas sanas (FFI (LOCAL)); y

CONSIDERANDO QUE, el Distrito Escolar Independiente de Dallas está comprometido a preparar a todo estudiante para el éxito; y

CONSIDERANDO QUE, ha habido un incremento en el número de casos en que estudiantes del Distrito Escolar Independiente de Dallas han mostrado ansiedad y temor porque ellos o sus familias puedan ser deportadas; y

CONSIDERANDO QUE, bajo la ley federal y estatal, el Distrito Escolar Independiente de Dallas no tiene la autoridad ni responsabilidad de determinar el estado migratorio de los estudiantes o sus familias, o de hacer cumplir las leyes federales de inmigración; y

CONSIDERANDO QUE, el Distrito Escolar Independiente de Dallas cree que lo mejor para sus estudiantes es tomar medidas para asegurar a todos los estudiantes y sus familias que no se tolerarán las interrupciones al ambiente de aprendizaje; y

CONSIDERANDO QUE, para poder proporcionar ambientes escolares que favorezcan lo más posible el aprendizaje, cada escuela del Distrito Escolar Independiente de Dallas debe ser designada como tolerante y segura para todos los estudiantes y sus familias a la mayor medida que lo permita la ley.

ASÍ, POR LO TANTO, SE RESUELVE, que la Junta Escolar del Distrito Escolar Independiente de Dallas manifiesta que cada escuela del Distrito Escolar Independiente de Dallas es tolerante y segura para todos los estudiantes y sus familias a la mayor medida que lo permita la ley; y

ADEMÁS, RESUELVE, que el Distrito Escolar Independiente de Dallas está plenamente comprometido a garantizar un ambiente escolar que facilite la seguridad física y el bienestar emocional de todo estudiante; y

ADEMÁS, RESUELVE, que la Junta Escolar del Distrito Escolar Independiente de Dallas requiere al superintendente que se asegure que el distrito garantice que los estudiantes estén conscientes de oportunidades para obtener acceso a la universidad, con matrícula para residentes del estado, ayuda financiera, becas, prácticas, y oportunidades profesionales, sin importar su estado migratorio; y

ADEMÁS, RESUELVE, que ninguna parte de esta resolución debe ser interpretada como una exigencia hacia un empleado o agente del Distrito Escolar Independiente de Dallas a tomar medidas en violación a la ley federal o estatal.

This story originally appeared 2/27/2017 in Hoy Dallas.

Texas Organizing Project parent leaders & their allies are victorious: Dallas ISD passes policy change to replace suspensions with solutions

Suspensions

The following statement was made by Chastity Masters, a parent leader with Texas Organizing Project’s education campaign and a Dallas ISD mother, in response to Dallas ISD trustees passing policy that will replace suspensions with research-based solutions to student discipline for children in pre-k through the second grade:

“Last night, Dallas ISD school board trustees rightfully stood on the side of justice and equity by passing policy to replace suspensions with real solutions to keep our youngest students in the classroom learning, rather than pushing them out of school, marking a significant win for families like mine.

“I’ll never forget when my four-year-old daughter Aaniyah was suspended from her elementary school in South Dallas nine years ago. She was only in pre-k when she received out-of-school suspension after a misunderstanding with one of her classmates. I remember thinking that there had to be a better way to correct her behavior than throwing her out of the classroom, keeping her from learning and being with her classmates. This never seemed right to me, so a few years later I joined other parents with the Texas Organizing Project to change the way our schools do student discipline.

“After taking a look at districtwide data, I was alarmed to find that in a district of 228 schools, out of school suspensions are on the rise for young students like Aaniyah, and about 54 percent of those went to Black boys, a disproportionate burden.

“That’s why I thank Dallas ISD trustee Miguel Solis for introducing this proposal that will equip teachers with the skills needed to correct behavior and teach students healthy ways of dealing with the root causes of their acting out, instead of just doling out school suspensions for our youngest kids. TOP parent leaders and our partners, including Texas Appleseed, the ACLU, Faith in Texas, CitySquare, the NAACP, and LULAC have been pushing for a change like this for years. This victory was a long time coming, and we look forward to building off of it to further curb the district’s pipeline to prison that keeps too many students from excelling in life.”

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The Texas Organizing Project (TOP), a membership-based organization, works to build power through community organizing and civic engagement. For more information, visit organizetexas.org.